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Ciudades Digitales. Internet y la Geografía de la Oportunidad


Book Review: Digital Cities: The Internet and the Geography of Opportunity


z spicer

In an age when the United Nations has declared access to the Internet a human right, and universal access to high-speed broadband is a goal for many countries, urban areas have been largely ignored by federal policy. The cost of that neglect may well be the failure to realise the social benefits of broadband and a broadly-connected digital society, argue the authors of Digital Cities. Using multilevel statistical models, the authors present new data ranking broadband access and use in the USA’s 50 largest cities, showing considerable variation across places. Reviewed by Zachary Spicer. 

Digital Cities: The Internet and the Geography of Opportunity. Karen Mossberger, Caroline J. Tolbert and William W. Franko. Oxford University Press. January 2013.

Many of us take access to the Internet for granted. We use the Internet in daily life at home, work and school. To many, the Internet is both a tool that connects us with other users, vast sums of information and entertainment. It is rare that we consider life without regular access to the Internet, but in Digital Cities: The Internet and the Geography of OpportunityKaren MossbergerCaroline J. Tolbert and William W. Franko ask us to do just that.

Mossberger, Tolbert and Franko are concerned with the extent to which individuals have acquired the capacity to use technology, which they refer to as “digital citizenship”. The Internet, they contend, is a communication tool that rivals the printing press in importance, having the capacity to promote information and knowledge exchange and advance public education. Unequal distribution and access, however, is holding back the advancement of this tool. As such, governments and citizens alike should be concerned about the uneven nature of access to broadband Internet.

“Digital citizenship” requires regular and effective access and use, which suggests multiple needs: access to the Internet, access to hardware and software, the skills to use technology and critical thinking skills needed to evaluate and utilize information online. As the authors demonstrate, America is falling short in these areas and, as a result, information inequities are developing that could have deep and lasting impacts on the social fabric of the country.

The focus on cities is deliberate. As the authors argue, cities are important for national broadband policy because urban areas are uniquely positioned for producing broadband’s social and economic benefits. The density inherent in urban areas enhances the impact of broadband use, creating a situation where urban residents can be both producers and users of information. Additionally, the authors acknowledge that many cities in the United States experience high rates of social stratification. Lower income earners stand to benefit the most  from the Internet, but are more likely to have inadequate access. In our cities, then, the authors see both opportunity and a corrective to inequity.

The main purpose of Digital Cities is to identify a policy problem and provide a solution. These tasks are accomplished primarily in two chapters: Chapter 3 – “Place and Inequality: Urban, Suburban and Rural America” – which addresses the state of broadband access in America and Chapter 9 – “From Neighbourhoods to Washington” – which provides solutions to correct America’s information divide.

The third chapter of Digital Cities is particularly illuminating. The authors utilize an extensive amount of survey data to show where America’s broadband policy is failing its citizens. The authors find that only 65% of Americans in 2010 had the required access to qualify as digital citizens. As such, more than one-third of America is still offline or has limited technological access. To the authors, this is a troubling statistic. They find that those who have limited experience online are less likely to possess the skills they need to find information and use technology and are less likely to use the Internet for a broad range of activities, such as information seeking that enhance individual opportunity in areas like jobs, health, education and political participation.

When delving deeper into the survey results in Chapter 3, Mossberger, Tolbert and Franko find much more startling results, namely that racial and ethnic minorities significantly lag behind white non-Hispanics in Internet use. On the whole, one in two American minorities is off-line or less connected. The authors also find that suburban residents are the most connected, as compared to their rural and urban counterparts. This trend continues when examining income. The probability of access to the Internet rises significantly with increased income from a low of 35% for the poorest Americans who live in rural areas to a high of almost 85% for the wealthiest citizens who live in the suburbs.

The solutions to bridge this divide come in Chapter 9. Mossberger, Tolbert and Franko state very early on that access to high-speed Internet service involves two components: 1) availability of infrastructure and service and 2) individual adoption of the technology. Solutions inevitably flow from this conceptualization. The authors argue that simple investment in infrastructure will not entirely solve the problem. On the contrary, this would most likely benefit those who are already better off or more Internet savvy. The solution is a mix of infrastructure investment and programs in information immersion.

The solutions are inevitably complex, but need to be tailored to local environments. Information inequities, the authors argue, follow societal inequities. Investments in poor neighbourhoods need to be targeted in two ways, namely addressing both the cost of broadband Internet and fostering the skills that residents require to participate online. The means to achieve these two goals will vary, leaving the authors to argue that public policies must be responsive to different needs and neighbourhood contexts. Cities can’t accomplish this task alone. Federal and state governments, along with private sector investment, are needed to bridge the digital divide that is present in America’s urban centre.

Taken as a whole, Mossberger, Tolbert and Franko’s argument is persuasive and poignant. They have identified a policy concern that has largely gone unnoticed. In the process, they have also identified a dimension to the solution that is also continually overlooked: education in digital citizenship. Given the vast sums of money and political will it will take to address the problem of information inequity, it may be many years before policy makers make a sincere effort address the digital divide, but Mossberger, Tolbert and Franko have made an admirable contribution towards identifying one more source of the growing inequality within America’s cities.


Zachary Spicer is a PhD Candidate at The University of Western Ontario, where he studies local government and Canadian politics. His research has appeared in Canadian Public Administration, theJournal of Canadian Studies, the Journal of Legislative Studies and the Canadian Journal of Urban Research. You can follow him on twitter at @ZacSpicerRead more reviews by Zachary.


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Muchos de nosotros damos el acceso a Internet por sentado.Usamos el Internet en la vida diaria en el hogar, el trabajo y la escuela. Para muchos, la Internet es a la vez una herramienta que nos conecta con otros usuarios, cantidades ingentes de información y entretenimiento. Es raro que consideramos la vida que no tienen acceso regular a Internet, pero en Ciudades Digitales: Internet y la geografía de oportunidades , Karen Mossberger , Caroline J. TolbertWilliam W. Franko nos pide que hagamos precisamente eso.

Mossberger, Tolbert y Franko tienen que ver con el grado en que las personas han adquirido la capacidad de utilizar la tecnología, a la que se refieren como “ciudadanía digital”. La Internet, sostienen, es una herramienta de comunicación que rivaliza con la imprenta en importancia, con capacidad para promover la información y el intercambio de conocimientos y avanzar en la educación pública. La desigual distribución y acceso, sin embargo, está frenando el avance de esta herramienta. Como tal, los gobiernos y los ciudadanos deberían estar preocupados por el carácter desigual de acceso a Internet de banda ancha.

“La ciudadanía digital” requiere acceso regular y efectiva y el uso, lo que sugiere múltiples necesidades: el acceso a la Internet, el acceso a hardware y software, los conocimientos necesarios para utilizar la tecnología y las habilidades de pensamiento crítico necesarias para evaluar y utilizar la información en línea. Como los autores demuestran, América está a la altura en estas áreas y, en consecuencia, las desigualdades de información han revelado que podría tener efectos profundos y duraderos en el tejido social del país.

El enfoque en las ciudades es deliberado. Como afirman los autores, las ciudades son importantes para la política nacional de banda ancha ya que las áreas urbanas están en una posición única para producir beneficios sociales y económicos de la banda ancha. La densidad inherente en las zonas urbanas aumenta el impacto del uso de la banda ancha, creando una situación en la que los residentes urbanos pueden ser a la vez productores y usuarios de información. Además, los autores reconocen que muchas ciudades de los Estados Unidos experimentan altas tasas de estratificación social.Personas con ingresos más bajos se benefician al máximo de Internet, pero son más propensos a tener un acceso inadecuado. En nuestras ciudades, pues, los autores ven la oportunidad y un correctivo a la inequidad.

El principal objetivo de Ciudades Digitales es identificar un problema de política y ofrecer una solución.Estas tareas se llevan a cabo principalmente en dos capítulos: Capítulo 3 – “Lugar y desigualdad: urbano, suburbano y rural América” ​​- que trata del estado de acceso de banda ancha en los Estados Unidos y en el capítulo 9 – “Desde Barrios de Washington” – que ofrece soluciones para corregir división de Estados Unidos información.

El tercer capítulo de Ciudades Digitales es particularmente esclarecedor. Los autores utilizan una gran cantidad de datos de las encuestas para mostrar que la política de Estados Unidos de banda ancha está fallando a sus ciudadanos. Los autores encuentran que sólo el 65% de los estadounidenses en el año 2010 tenía el acceso necesario para calificar como ciudadanos digitales. Como tal, más de un tercio de América es aún desconectado o tiene acceso limitado tecnológico. Para los autores, esta es una estadística preocupante. Ellos encuentran que en los que tienen poca experiencia en línea tienen menos probabilidades de poseer las habilidades que necesitan para encontrar información y utilizar la tecnología y son menos propensos a usar el Internet para una amplia gama de actividades, tales como la búsqueda de información que mejoran las oportunidades individuales en áreas como puestos de trabajo, la salud, la educación y la participación política.

Al profundizar en los resultados del estudio en el capítulo 3, Mossberger, Tolbert y Franko encontrar resultados más sorprendentes, a saber, que las minorías raciales y étnicas de manera significativa la zaga de los blancos no hispanos en el uso de Internet. En general, uno de cada dos minorías estadounidenses está fuera de línea o conectado menos. Los autores también encuentran que los residentes suburbanos son los más conectados, en comparación con sus contrapartes rurales y urbanas. Esta tendencia se mantiene al analizar los ingresos. La probabilidad de acceso a Internet aumenta significativamente con el aumento de los ingresos de un mínimo del 35% para los estadounidenses más pobres que viven en zonas rurales a un máximo de casi el 85% de los ciudadanos más ricos que viven en los suburbios.

Las soluciones para superar esta brecha vienen en el capítulo 9. Mossberger, Tolbert y el estado Franko muy pronto de que el acceso al servicio de Internet de alta velocidad consta de dos componentes: 1) la disponibilidad de infraestructura y servicios, y 2) la adopción individual de la tecnología. Soluciones inevitablemente derivarán de esta conceptualización. Los autores sostienen que la simple inversión en infraestructuras no va a resolver por completo el problema. Por el contrario, esto sería más probable beneficiar a aquellos que son conocedores ya mejor o más Internet. La solución es una mezcla de inversiones en infraestructura y programas de inmersión información.

Las soluciones son inevitablemente complejas, pero deben adaptarse a los entornos locales. Las desigualdades de información, los autores argumentan, siga las desigualdades sociales. Las inversiones en los barrios pobres deben ser objeto de dos maneras, a saber abordar tanto el costo de la banda ancha de Internet y el fomento de las habilidades que requieren los residentes a participar en línea. Los medios para alcanzar estos dos objetivos pueden variar, dejando a los autores que sostienen que las políticas públicas deben responder a las diferentes necesidades y contextos locales. Las ciudades no pueden realizar esta tarea solo. Los gobiernos federales y estatales, junto con la inversión del sector privado, son necesarias para reducir la brecha digital que está presente en el centro urbano de Estados Unidos.

En su conjunto, el argumento de Mossberger, Tolbert y de Franko es convincente y conmovedora. Se han identificado una preocupación política que ha pasado desapercibida en gran medida. En el proceso, también se han identificado una dimensión a la solución que también está continuamente pasa por alto: la educación para la ciudadanía digital. Dadas las enormes sumas de dinero y la voluntad política que se necesita para resolver el problema de la desigualdad de la información, pueden transcurrir muchos años antes de que los políticos hacen un esfuerzo sincero dirección de la brecha digital, pero Mossberger, Tolbert y Franko han hecho una contribución admirable hacia la identificación de una fuente más de la creciente desigualdad dentro de las ciudades de Estados Unidos.


Zachary Spicer es un candidato doctoral en la Universidad de Western Ontario, donde estudia el gobierno local y la política canadiense. Su investigación ha aparecido en la Administración Pública del Canadá , la Revista de Estudios Canadienses , la Revista de Estudios Legislativos y la Revista Canadiense de Investigación Urbana. Puedes seguirlo en Twitter en @ ZacSpicer . Leer más críticas por Zachary .

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